La route de la soie est le nom donné à un vaste réseau de routes commerciales (d'une longueur de plus de 7000 km) qui reliaient l'Orient à l'occident. Créée il y a plus de 2200 ans, cette route partait de Chang'an en Chine et traversait montagnes et déserts avant de parvenir jusqu'aux rives de la méditérranée. Les caravanes de chameaux parcouraient cette route qui était jalonnée d'oasis forteresses et de caravansérails qui servaient de refuge et de lieux d'échanges. La plupart des marchands ne faisaient pas la totalité du voyage mais échangaient leurs produits avec les peuples et les autres marchands rencontrés. Le prix de la soie augmentait après chaque transaction ce qui en faisait un produit extrèmement cher quand elle arrivait en occident. Mais la valeur de la soie, qui était la marchandise la plus précieuse de cette route (valeur équivalente à l'or), était due au fait qu'elle n'était fabriquée qu'en Chine où l'empereur punissait de mort ceux qui tentaient de donner le secret de sa fabrication. 

L'un des voyageurs les plus connus à avoir emprunté la route de la soie, fut un Marchand vénicien du nom de Marco Polo qui partit de Venise en 1271 pour un voyage de 24 ans, durant lequel il servi l'empereur Kubilaï Khan (petit fils de Gengis Khan).

La route de la soie permit des échanges culturels, religieux et techniques comme la boussole et la poudre. La fréquentation de la route de la soie déclina à cause de la durée du voyage (parfois 1 an), de la rudesse du climat (toride en été et glacial en hiver) et la dangerosité des peuples rencontrés comme un certain Gengis Khan.  Mais c'est avec l'ouverture de la route maritime des épices que la route de la soie fut définitivement abandonnée.

De nos jours, le président français et le dirigeant chinois ont le projet de rétablir "la route de la soie" en utilisant les transports férroviaires et aériens afin d'accélerer les échanges commerciaux entre l'Asie et l'Europe. Le transport des marchandises en train devrait durer environ 7 jours. Les chameaux auront peut-être un brin de nostalgie lorsqu'ils verront passer ces drôles de caravanes...

 

Dragono à fait un jeu à imprimer sur le thème de Marco Polo et la route de la soie...

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